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飾られた花


     一

 愛らしい野菊の花が一面に咲いている。
 後ろに束ねた千鶴ちづの髪が、時折そよぐ風に揺れる。すると、花たちもうれしそうに左右に首を振る。まるで千鶴に話しかけているみたいだ。
 千鶴はこの花が好きだった。しゃがんで花を眺めていると、背後で千鶴を呼ぶ声が聞こえた。
 振り向こうとすると、後ろから伸びて来た手が、そっと優しく千鶴の頭を押さえた。その手は摘んだ野菊の花を千鶴の髪に挿してくれた。
 立ち上がって振り返ると、そこに若い侍が立っていた。
 逆光になっているせいか、侍の顔はよくわからない。それでも若侍が自分と親しい仲なのはわかっている。若侍から漂う懐かしく温かい雰囲気が、千鶴を抱くように包み込む。
 若侍は千鶴を眺めながら満足げに言った。
 ――千鶴。やっぱしおまいには、この花が一番似合うぞな。
 この上なく幸せな気持ちで胸はいっぱいだ。このまま時が止まることを千鶴は願った。だがその時、誰かが千鶴の体を強く揺らした。

山﨑やまさきさん、しっかりしぃや! 山﨑さん!」
 千鶴は肩を揺らされていた。目を開けると、若い娘が泣きそうな顔で、千鶴の顔をのぞき込んでいる。
ぃついたんじゃね。よかった! 山﨑さんにもしものことがあったら、おら、どがいしよかて思いよった」
 千鶴が体を起こすと、若い娘は千鶴に抱きついて泣いた。
 意識が急速に現実に焦点を合わせ、千鶴は泣いている若い娘がはるだと思い出した。どうやら、さっき見ていたのは夢らしい。夢ではなかったみたいな気がしているけれど、やっぱり夢なのか。
 それでも千鶴は夢から引き戻されたことに、腹立たしさを覚えていた。自分とあの若侍は本当にれ合っていたのだ。あのまま若侍とずっと一緒にいたかったのに、それを起こされたのである。せっかくの幸せな気分が台無しだ。
 けれど目覚めてしまったものは仕方がない。どんなに幸せでも夢の話だ。あきらめるしかない。
 辺りを見まわすと、そこは部屋の中で、千鶴がいるのは布団の上だった。
 春子の後ろには、年老いた坊さまと老婦人が座っている。
「ここは……どこぞなもし?」
 たずねる千鶴に、坊さまは微笑みながら言った。
「ここは法生寺ほうしょうじという寺でな。わしはねんじゃ。隣におるんは、わしの女房のやすぞな」
「法生寺?」
 聞いたことがある名前だと思ったあと、千鶴ははっとなった。
「法生寺て、うちのお母さんがお世話になったお寺?」
 そう言ってから、千鶴は慌てて自分と母の名を告げた。母が世話になった寺の名を、法生寺だと千鶴は聞いていた。
 知念和尚は、わかっとるぞな――とうなずいた。
「千鶴ちゃんがさちさんの娘さんじゃいうんは、はるちゃんから話を聞いてわかったぞな。お母さんは元気にしておいでるかな?」
 あんした千鶴は、母は今でも和尚夫婦に感謝していると伝えた。
 和尚たちは嬉しそうにうなずき合い、安子は感慨深げに言った。
「あん時、幸子さんのおなかん中におった子が、こげなきれいで立派な娘さんに育ったやなんてなぁ……。ほれにしても、千鶴ちゃんがぇ覚ましてくれてよかった。今な、お医者呼ぼかて言いよったとこなんよ」
 安子に褒めてもらった千鶴は、気恥ずかしくて下を向いた。しかし、すぐに我に返ると顔を上げた。
「うち、いったい――」
 自分に何があったのかと、千鶴は訊ねようとした。だが、その前に春子が待ちかねた様子で言った。
「おら、山﨑さんのこと探しよったんよ。けんど、どこ探してもおらんけん、もしや思てここ来てみたら、表で倒れよった言われてな……。ほっとしたけんど、ほんまに心配したんで」
 春子の言葉に千鶴は当惑した。
「ちぃと待ってや。うちがどこで倒れよったて?」
 倒れた覚えなどないし、この寺がどこにあるのかも知らないのだ。うろたえる千鶴に、山﨑さんはここで倒れよったんよと、春子はもう一度言った。
 千鶴が驚いていると、知念和尚が説明した。
「ちょうどわしと安子が、幸子さんは今頃どがぁしておいでようか、おなかにおった子も大きなっとらいなぁ、と話しよった時のことぞな。いきなしどんどんどんと玄関の戸をたたやとがおってな。誰じゃろ思て出てみたら、千鶴ちゃんがそこに倒れよったんよ」
「倒れよったいうよりは、寝かされよったいうんが正しいぞな」
 安子が和尚の言葉を訂正した。
 安子によれば、千鶴は髪も着物も乱れないまま、真っぐ仰向けに寝かされていたらしい。履いていたはずのぞうは、千鶴の脇にきちんと並べられてあったそうだ。
「じゃあ、誰ぞがうちをここまで運んだいうこと?」
 千鶴が三人の顔を順番に見ると、みんな困惑のいろを浮かべた。
 安子が和尚に目を向けると、和尚は少しまどいながら言った。
「千鶴ちゃんが自分でここへ来たんやないんなら、ほういうことになるんかの。ほんでも、誰が千鶴ちゃんをここへ運んだんかは、わしらにもわからんぞな」
 安子も和尚に続けて言った。
「千鶴ちゃんに何があったんかも、うちらにはわからんのよ」
「山﨑さん、おらの家飛び出したあと、なんがあったん?」
 春子があせった顔でいたが、千鶴は春子の言っていることがわからない。
「うち、村上むらかみさんの家におったん?」
 春子の顔が引きつった。
「山﨑さん、大丈夫なん? どっかで頭ぶつけたんやないん?」
「千鶴ちゃん、春ちゃんに誘われて、波村なみむらのお祭り見においでたんじゃろ?」
 安子に言われると、そんな気がしたが、今一つはっきりと思い出せない。何だか頭の中にもやがかかったみたいな感じだ。
 何とか思い出そうと、何気なく右手で頭を押さえると、指先に何か柔らかい物が触れた。何だろうと手に取って見ると、それは野菊の花だった。

     二

「あれ? 何これ? なして、こげなもんがうちの頭にあるん?」
 頭にあった野菊の花を見て千鶴は驚いた。でもすぐにさっき見た夢を思い出し、これは夢の続きなのかといぶかった。
「そのお花、千鶴ちゃん、自分で飾ったんやないん?」
 たずねる安子に首を振りながら、千鶴はみんなの顔を見まわした。これはまだ夢の中で、自分は本当は目を覚ましていないのかもしれないと疑っていた。
「あん時は、山﨑さん、花なんぞ飾っとる状態やなかったけん、おら、和尚さんらが挿してやったんかて思いよった」
 春子は千鶴が持つ花を見ながら不思議そうに言った。
うしのうて倒れよる千鶴ちゃんに、花飾ったりするかいな。その花は初めから千鶴ちゃんの頭に飾ってあったんよ」
 知念和尚が言うと、安子もうなずいた。
 結局、誰が千鶴の頭に花を飾ったのかはわからない。恐らく玄関をたたいて千鶴がいることを知らせた者に違いないが、それが誰で、どういうつもりでこんなことをしたのかと、謎は深まるばかりだ。
「村上さん、あん時て?」
 千鶴が訊ねると、春子は少し困った顔で言った。
「あのな、言いにくいことなけんど、おらんとこのひぃばあちゃんがな、山﨑さんを傷つけること言うてしもたんよ」
「ほうなん?」
「ほんでな、山﨑さん、おらの家飛び出して行方知れずになっとったんよ」
 千鶴には春子が言うような記憶がない。訳のわからないこの状況は、やはり夢なのかと考えていると、知念和尚が心配そうに千鶴の顔をのぞきこんだ。
「千鶴ちゃん、何も思い出せんか」
 妙な気分のまま、千鶴は何でもいいから思い出そうとしてみた。すると、春子と一緒に客馬車に乗っていたみたいな気がした。
「何か、客馬車に乗りよったんは思い出したんですけんど、そのあとのことは何も……」
「どがいしましょ。やっぱしお医者を呼んだ方が――」
 心配する安子の言葉をさえぎって和尚は言った。
「いや、医者を呼んだとこで、千鶴ちゃんの記憶が戻るとは思えんな。別にわいわるないんなら、このまま様子を見よってもかまんかろ」
 そうはいっても、春子は不安げだ。千鶴の頭を触りながら傷がないかを確かめた。
「山﨑さん、どっか痛いとこないん?」
 千鶴は大丈夫ぞなと言って笑ってみせた。
「どこっちゃわい悪いとこはないんよ。ただ、頭の中がすっきりせんぎりぞな」
「ほれをわい悪いいうんやないん?」
「ほうなんか」
 千鶴は苦笑した。
 確かに頭がすっきりしないのは、じんじょうとはいえないのかもしれない。しかしこれが夢なら、すっきりしなくても不思議ではない。
「ほれにしても、千鶴ちゃんの頭にあったそのお花、誰が飾りんさったんじゃろねぇ」
 安子が思い出したように言うと、知念和尚もうなずいた。
「ほうじゃほうじゃ。その花は千鶴ちゃんに起こったことと絶対関係あらい」
「ほれに、千鶴ちゃんをここまで運んだんが、誰かいうんも問題ぞなもし。このお花もそのお人が飾ったに違いないわね」
「まったくじゃ。さらにいうたら、なしてその人物が千鶴ちゃんをここへ運んだんかやな」
「ほれと、千鶴ちゃんを運んでおきながら、何も言わいでぬるいうんも気になりますわいねぇ」
 和尚夫婦のやり取りを聞いていた春子が、自信なさげに言った。
「何とのうやけんど、おら、誰かが山﨑さんを慰めるためにその花飾ったぃがする」
「うちを慰める?」
 千鶴は春子を見た。
「ほれはどがぁなことかな?」
 知念和尚が訊ねると、春子はしょんぼりしながら説明した。
「山﨑さんが何も思い出せんのは、ほれが山﨑さんにとって嫌なことやけんと思うんよ」
「嫌なことじゃったら、これまで何べんもあったけんど、忘れたことはないで。逆に忘れとうても忘れられんもん」
 千鶴の言葉に、ほれはほうなんやけんど――と春子は言った。
「確かに、嫌なことは忘れるもんやないよ。ほやけんな、誰ぞがほれを忘れさすために、山﨑さんの記憶をさしたんやないかて、何とのう思たんよ」
「誰ぞて、誰?」
「ほれはわからん。けんど、たぶんその誰かが山﨑さんをここまで連れて来て、山﨑さんを慰めるために花を飾ってくれたんよ」
 なるほどなるほどと和尚はうなずいた。
「春ちゃんの言うことにはいちあるな。ただ、そげなことができるんは人間やないな」
「人間やないんなら、たのきじゃろか?」
 ふざけているみたいにも聞こえるが、春子は大真面目だ。それに対して、知念和尚も真顔で応じた。
たのきには千鶴ちゃんをこの寺へ運ぶ理由がなかろ? つまり、これは狐狸こり妖怪ようかいたぐいのわざやないな」
「じゃったら、誰が……」
 春子は真剣な顔で考え込んでいる。
 一方で、千鶴の頭には若侍の姿が浮かんでいた。
 さっきの夢の中で、あの若侍は千鶴に野菊の花を飾ってくれた。そして目覚めた時に、同じ花が同じ場所に飾られていたのである。素直に考えれば、千鶴に花を飾ってくれたのはあの若侍だ。
 だが若侍は夢の中の人物だ。夢の人物が現実に出て来るなど有り得ない。しかし、まだ自分が夢の中にいるのなら、若侍が飾ってくれた花が頭に残っていても妙ではない。和尚たちが事情を知らないだけだ。
 わかったぞな!――突然、安子が叫んだ。
「何がわかったんぞな?」
 訝しげな和尚に、お不動さまぞなもし――と安子は言った。
「お不動さまはうちの本尊ほんぞんさまやし、幸子さんがここで暮らしよった時、幸子さんのおなかには千鶴ちゃんがおったじゃろ? ほじゃけん、お不動さまは千鶴ちゃんのこともごぞんのはずぞな」
 なるほど!――和尚は興奮した様子で膝をたたいた。
「お不動さまなら姿消したんも説明つこう! 安子、さすがはわしの女房じゃ。千鶴ちゃんをここへ連れておいでたんは、お不動さまに違いない!」
 和尚は手を合わせると、目を閉じて念仏を唱えた。
 春子もこの意見には納得したらしい。安子と一緒に目をつぶって手を合わせている。
 ところが千鶴は花を飾ってくれたのはあの若侍だと思っている。いや、思っているというより、知っているの方が正しい。
「あのぅ……」
 花は若侍が挿してくれたものだと千鶴は話そうとした。しかし和尚たちの視線が集まると、何だか気恥ずかしくなった。
「これは、まだ夢の続きなんかなもし?」
 遠慮がちな千鶴の言葉に、みんなはきょとんとしている。
 千鶴が少しうろたえると、夢の続きて?――と春子が言った。
「いや、ほやけんな、うちはまだ夢ん中におるんじゃろかていとるんよ」
 春子は千鶴に自分のほおつねってみるように言った。千鶴は右手で自分の頬を抓り、いたっ!――と声を上げた。
「どがいね? まだ夢見よるみたいな感じする?」
 心配そうに訊ねる春子に、千鶴は首を振った。
「千鶴ちゃん、大丈夫か? まだ頭が妙な感じがするんか?」
「お医者を呼ぶ?」
 和尚夫婦がまどい気味に言った。千鶴は大丈夫ぞなもしと言いながら、そっと右手で左手を抓ってみた。やはり痛い。
 ということは、これは夢ではなく現実か。だとすると、この頭に飾られた花は何なのかと、少し怖いような驚きが千鶴の中で膨らんだ。そこへ春子が不意打ちのごとくに問いかけた。
「山﨑さん、何の夢見よったん?」
「え?」
「さっき、夢の続きかて言うたじゃろ?」
「あれは、夢見よったぃがしたぎりで、何ちゃ覚えとらんけん」
 千鶴は笑ってごまかした。
 若侍の夢の話はできなかった。そんな話をすれば、またみんなが不思議がり、話がややこしくなる気がした。
 とはいえ、お不動さまがやったという話には、千鶴はてんがいかなかった。
 どこかで倒れていた自分を、ここまで運んで来てくれただけなら納得できる。だけど、お不動さまが花を飾るなんて妙な話だ。怖い姿のお不動さまに似つかわしくない。
 今が夢ではなく現実だとしても、花を飾ってくれたのはあの若侍だと千鶴は思っていた。ただ、夢の中の人物がどうやって現実に花を飾るのかはさっぱりわからなかった。
「まぁ、お不動さまが千鶴ちゃんを助けてくんさったにしても、千鶴ちゃんに何があったんじゃろな?」
 知念和尚が腕組みをしながら言うと、安子もうなずいた。
「ほうですわいねぇ。お不動さまが助けんといけんようなことが、千鶴ちゃんに起こったんやけんねぇ」
 千鶴が無事であったことはともかく、何か危険な目にったのだとすれば、それは千鶴を傷つけた春子のそう祖母の責任だ。言い換えれば、千鶴を風寄かぜよせに招いて曾祖母に引き合わせた春子の責任になる。
 春子がしょんぼりしているのに気づいた和尚夫婦は、互いに目を見交わして言った。
「ほうはいうても、千鶴ちゃんが無事じゃったんやけん、何があったんかはええことにしよわい」
「ほうよほうよ。何があったやなんて、考えたとこでわかるはずないけんね。ほれより、千鶴ちゃんにはお不動さまがついておいでるてわかったことの方が肝心ぞなもし」
 なぁと安子が春子に微笑みかけると、顔を上げた春子は寂しげな笑みを返した。
「ところで千鶴ちゃんは、今晩は春ちゃんとこでお世話になるん?」
 突然安子に訊ねられ、千鶴は少しうろたえた。
 何も覚えていないのだが、自分が春子の家を飛び出した経緯いきさつを考えると、春子の家に泊めてもらうことには気が引ける。
 かといって、ここに泊めてもらいたいとは言えない。そんなことを言えば、春子が悲しむのは目に見えている。
 千鶴が言葉を濁していると、ここに泊めてもらいや――と春子が言った。
「よう考えたら、今日はお祭りじゃろげ? うちには酔うた男衆おとこしがようけ集まるけん、うちに泊まるんはやめといた方がええ。泊まったら、山﨑さん、絶対夜這よばいかけられるで」
「夜這い? うちに?」
 自分みたいな醜い女に手を出そうとする男がいるなど、千鶴には考えられなかった。だけど春子は真顔だ。
「山﨑さんは美人じゃけんな。色目で見る男はなんぼでもおらい。ほやけん、今晩はここで泊めてもろた方がええぞな」
「何言いよんよ。うちなんぞ、ちっとも美人やないし」
 千鶴は春子の言い草が面白くなかった。お世辞にしたって、もう少し気の利いたことを言うべきだ。
 千鶴が口をとがらせると、安子と和尚が言った。
「うちも千鶴ちゃんは別嬪べっぴんさんや思うぞな」
「わしもそがぁ思う。ほじゃけん、ぱろうたトラがうじゃうじゃおるとこにはおらん方がええ」
 ここへ泊まっていかんかな――と和尚は言った。
 千鶴はうれしかった。けれども、そうしますとは簡単には言えない。千鶴が遠慮して黙っていると、今度は安子が言った。
「ね、ここにお泊まんなさいな。そがぁしてもらえたら、うちらも嬉しいけん」
 千鶴はようやく素直にうなずいた。和尚夫婦は顔を見交わして喜んだ。
 春子は笑っていたが、ちょっぴり寂しげでもあった。すると、安子が春子に言った。
「春ちゃん。あんたもここに泊まるじゃろ?」
「え? おらも?」
 和尚が当然という顔で言った。
「千鶴ちゃんぎり、ここに泊まるわけにもいくまい。春ちゃんも一緒に泊まるんが筋じゃろがな。ほれに酔うたトラが危ないんは、春ちゃんかてついぞな」
 春子はまどいながら千鶴を見た。千鶴は春子の手を取ると、一緒に泊まってほしいと言った。
「ほやけど、おら――」
 春子は少しだけちゅうちょしたあと、わかったわい――と笑顔でうなずいた。
「ほんじゃあ、おらもお世話になるぞなもし。和尚さん、安子さん、どんぞ、よろしゅう頼んます」
 春子はぺこりと頭を下げた。千鶴も春子にならい、和尚夫婦に改めて、よろしゅうお願いします――と頭を下げた。
 安子とにっこりうなずき合うと、和尚は千鶴たちに言った。
「もうちぃとしたら神社の前にだんじりが集まるけん、二人で見ておいでたらええぞな」
 千鶴たちがうなずくと、安子が言った。
「春ちゃん、ここへ泊まることお母さんに言うてんとね。おはんは向こうで食べておいでる?」
 春子は千鶴を見た。千鶴は迷ったが、春子の家を訪ねたのであれば、このまま顔を出さないのは失礼になる。
「そがぁさせてもらいますぞなもし」
 千鶴が答えると、春子は嬉しそうに笑った。

     三

 外へ出ると真っ暗だった。安子が提灯ちょうちんを貸してくれた。
「お不動さまにお礼言うてから行こか」
 春子が千鶴に声をかけると、和尚も安子も、ほれがええぞなと言った。
 千鶴は法生寺ほうしょうじは初めてなので、どこにお不動さまがまつられているのかわからない。提灯を持った春子の後ろについて行くと、暗闇の中に大きな建物があった。本堂ほんどうだ。
 本堂の脇には一本の巨木がそびえ立っている。その大きさから見ると、かなり古い木のようだ。
 和尚は得意げに言った。
「このくすのきはでかかろ。聞いた話じゃ樹齢二百年らしいぞな」
「へぇ、そがぁに古い木なんですか。ほんじゃあ、ずっと昔から、この辺りのことを見よったんじゃろなぁ」
 千鶴は巨木を見上げながら近づいて行った。夜空を背景にそびえるその巨木は、まるでおおにゅうどうだ。
 突然、はっとなった千鶴は胸が締めつけられた。
 どうしてなのかはわからない。しかし、大入道のような巨木を見上げていると、何かを思い出しそうになって切なくなった。
「山﨑さん、お不動さまにお礼言わんと」
 春子に声をかけられて我に返った千鶴は、巨木を離れて本堂へ移動した。すると、本堂は扉が開かれたままで、知念和尚はありゃりゃと言った。
「妙じゃなぁ。ちゃんと閉めたはずなんやが」
 首をかしげる知念和尚に、ほじゃけんね――と安子が言った。
「千鶴ちゃんをここへ連れておいでたんは、お不動さまじゃて言うたじゃろ? ここが開いとるんが何よりのあかしぞな」
 和尚は見開いた目で安子を見て、同じ顔のまま本堂を見た。
「なるほど、確かにおまいの言うとおりぞな。千鶴ちゃんをここへ連れておいでたんは、間違いのうお不動さまぞな」
 知念和尚は本堂の不動明王に向かって、改めて手を合わせた。隣で安子も明王を拝んでいる。
 二人の話を聞いていた春子も、ここのお不動さまは本物だと、感激した声で千鶴に言った。
 春子はお不動さまが生きていると思っているのか、失礼しますぞなもしと言いながら、怖々こわごわ本堂に足を踏み入れた。
 本堂の中は真っ暗で何も見えない。春子が提灯をかかげると、闇の中に不動明王の姿が浮かび上がり、うわっと春子は声を上げた。
 千鶴たちをにらむような不動明王の恐ろしげな顔に、千鶴も一瞬ぎょっとした。だが何故かすぐに懐かしい気持ちになった。初めて見るお不動さまなのに妙なことだった。
 不動明王は右手につるぎ、左手に羂索けんさくを持ち、いかめしい顔で鎮座している。その背後には炎となった明王の気迫がめらめらと立ちのぼっている。
 春子は気を取り直して姿勢を正すと、近くに来た安子に提灯を預け、不動明王に手を合わせた。
「お不動さま、今日は山﨑さんを助けていただき、だんだんありがとうございました」
 千鶴も春子の隣で手を合わせると、ありがとうございましたと不動明王にお礼を述べた。しかし頭の中では、あの若侍のことを考えていた。
 お礼を述べ終えた春子は、しげしげと暗がりの中の不動明王を眺めながら言った。
「ほれにしたかて、お不動さまは、なしてこげなおとろしい顔をしておいでようか?」
 千鶴は何となく思ったことを口にした。
「道を踏みはずした人らを、力尽くでも本来の道に戻そと考えておいでるけんよ。ほれはな、誰のことも見捨てたりせんいうお不動さまのお気持ちぞな。親が子供を見捨てんのとついなんよ。ほじゃけん、お不動さまは見かけはおとろしいても、心の優しいお方なんよ」
 千鶴の説明に、春子はもちろん、知念和尚と安子も感心した。
「さすがは千鶴ちゃんぞな。まっこと、よう知っとる」
「そげなこと、どこで教えてもらいんさったん? 学校で教えてくれるん?」
「いえ、別に誰にも教わっとりません。ただ思たことを口にしたぎりぞなもし」
 千鶴は困惑気味に答えたが、その答えはかえって和尚たちを驚かせた。
「やっぱし千鶴ちゃんは、お不動さまとつながっておいでるんじゃねぇ」
「まっこと、千鶴ちゃんはお不動さまの申し子ぞな」
 和尚夫婦に続いて、春子も興奮を隠さない。
「山﨑さんて、ほんま頭がええ! やっぱしおらが言うたとおり、山﨑さんはおらより勉強できらい」
「いや、ほやけん、違うんやて」
「違うことあるかいな。物知りやけん、勉強もできるんやんか」
「もうやめてや。物知りやないけん」
 春子は笑いながら安子から提灯を受け取ると、和尚たちに挨拶をして山門さんもんへ向かった。
 千鶴も和尚夫婦に頭を下げ、春子のあとを追いかけた。

     四

「石段、急なけん、足下ぃつけてな」
 春子は山門さんもんの先にある石段を、提灯ちょうちんで照らしながら言った。
 提灯を持つ春子が先に立ち、提灯の明かりからはぐれないよう、すぐ後ろに千鶴が続いた。しかし少し石段を降りたところで、千鶴は立ち止まって辺りを見渡した。
 西の空には細い月が今にも沈みそうに浮かんでいる。その下にある海は恐ろしいほど真っ黒だ。左手に見える丸く黒い影は鹿しまだろう。
 海から顔を戻すと、石段の正面には北城町きたしろまちがある。道の両脇に並ぶ商店の軒先を電灯が照らしているので、そこだけが闇の中に浮かび上がって幻想的だ。
 そこから東には田んぼが広がるが、どこもほとんど真っ暗で、何がどこにあるのかはよく見えない。集落のある辺りだけに、祭礼用と思われる提灯の明かりが集まっている。
 そのさらに向こうにはいくつもの黒々とした山が、風寄かぜよせを取り囲みながら並びそびえている。
 千鶴は夜の風寄を眺めながら、いったい自分はどこにいたのだろうと考えた。だが、春子の家にいたことすら忘れているのだ。どこにいたのかなど思い出せるはずがなかった。
 ここへは春子に祭りに誘われて来た、ということは思い出していた。それがこんな奇妙なことになったのには、少なからぬ不安を感じている。ただ、何だか自分はこの土地に引き寄せられたみたいな気もしていた。
 千鶴はそっと胸に手を当てた。ふところには頭に飾られていた野菊の花が入っている。
 どこからこの寺へ運ばれたのかはわからない。でも、運んでくれたのはこの花を飾ってくれた人に違いない。お不動さまではないと絶対に言い切ることはできないが、やはりそうではないと思う。お不動さまは優しい方ではあるけれど、おなの頭に花を飾るのはお不動さまらしくない。
 助けてくれたのが人間であるならば、その人は自分に好意を抱いてくれたのか。そんな人が本当にいたならうれしいけれど、それにしてもやはり不自然だ。それに姿を消す理由もわからない。花を飾ったのが恥ずかしかったのだろうか。
「山﨑さん、何しよんよ。一緒にりんと足下見えんけん危なかろ?」
 千鶴に気づかず一人で先に下りてしまった春子が、提灯を掲げて叫んでいた。
「ごめんごめん。ちぃと考え事しよったけん」
 もう一度上がって来た春子は、不安げに言った。
「考え事て何? おらの家のこと思い出したん?」
「まだ何も思い出せとらん。ほやのうて、うちをここまで運んでくれたお人のことを考えよったんよ」
「お不動さまやのうて?」
「お不動さまが花飾ったりせん思うんよ」
「じゃったら、誰やて思うん?」
 千鶴の頭に浮かぶのは、あの若侍だ。姿を見せないことを考えても、やっぱり若侍しかいないと思えてしまう。
 だけど、その話は他人に聞かせたくはなかった。ややこしいことになるからだけでなく、あの若侍との幸せは自分だけのものにしておきたかった。
「誰やなんてわからんわね。この村の人らは、みんな知らん人ぎりじゃけん」
「ほら、ほうじゃな。ほんでも村の誰かやとしたら、山﨑さん一人残しておらんなるいうんは妙な話じゃね」
「うちに花飾ったんが恥ずかしかったんかもしらんね。けんど、うちがどこぞに倒れよったとして、そのうちを見つけて頭に花飾るんも、やっぱし妙な話ぞな」
「ほうじゃなぁ。確かに妙な話よなぁ。そげなことしよる暇あったら、誰ぞを呼びに行くもんなぁ」
「じゃろ? ほじゃけん、こげなことしたんは――」
 千鶴はそこで口をつぐんだ。
 こんなことをしたのはあの若侍だと言いたくてたまらなかった。でも、それは自分だけの秘密である。
「どしたんね。こげなことしたんは誰なんよ?」
「さぁねぇ。誰じゃろかねぇ」
 自然と明るくなった千鶴の声が春子を刺激した。
「なぁ、誰なんよ。誰ぞ心当たりがあるんじゃろ?」
「そげなもん、あるわけなかろがね。うちはここでは余所よそもんで。知っとるお人なんぞ一人もおらんので」
「ほやけど、何ぞ知っとるみたいな口ぶりやったで」
「ほんなことないて。気のせいやし」
「ほの物言いが怪しいんよ」
「もう、この話はおしまい。ほれよりよ戻らんと、村上さんのお家の人らがんどらい」
 ほうじゃったと言い、春子はまた先に立って石段を下り始めた。千鶴もそのあとに続いたが、少し下りた所でもう一度立ち止まった。
「どがぁしたん? 今度は何?」
 山門を見上げる千鶴に、下から春子が声をかけた。
 千鶴は春子に顔を戻すと、何でもないと言った。だけど本当は誰かに上から見られていたような気がしていた。
 もし誰かがいるのだとすれば、きっと自分を助けてくれた人だ。千鶴は誰もいない山門に向かって、ぺこりと頭を下げた。
「誰に頭下げよるん?」
 いぶかしげな春子に、お不動さまだと千鶴は言った。そういうことにしておいた。
「ほな、行こ」
 千鶴は春子をうながし石段を下りた。後ろが気になってはいたが、石段を登ったところで、誰もいないのはわかっていた。
 その何者かは、千鶴の前に姿を見せないと決めているのだろう。そうであるなら、相手を探しても無駄なことだった。